John W. Smith

Twentieth-Century Pioneer: The Adventures of J. W. Smith in the American Southwest, Mexico, and Central America. (Pionero del siglo XX: las aventuras de J. W. Smith en el suroeste norteamericano, México y Centroamérica). Serie Memorias 1. South Woodstock, Vermont: Plumsock Mesoamerican Studies, 1993. iv + 97 págs. Fotografías.

US$ 10.00 (25.5 x 18 cm, en rústica)

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Chapter One

Me as a Kid in Oklahoma
       •
Accident with a horse
       • Cowboy boots
       •
How to chew tobacco
       •
How to cook rice
       •
About Indians
       •
A roof and four walls
       •
Grandmother’s
       •
Rounding up a horse for doc
       •
Hired help
       •
Cows and other pets
       •
What about school?

Chapter Two
Heading Texas and Old Mexico Way
       •
Moving on
       •
My first job
       •
About stampedes
       •
Greener grass
       •
Old Mexico bound
       •
Running the ranch
       •
Dust on the pampas
       •
Honest about money
       •
Jaguars
       •
More jaguars, with my father

Chapter Three
How We Got Mixed Up in a Revolution
       •
Defending ourselves
       •
Holing up
       •
Beginning life on the run
       •
Frijoles con maggots
       •
Close call
       •
Commandeering a train
       •
Back in the saddle again
       •
Return to San Pedro
       •
Giving ourselves up
       •
Gold for safekeeping
       •
Locked up
       •
Marines to the rescue!
       •
Looking back
       •
Going back

Chapter Four
Out of the Stable and into the Saddle
       •
Miles and Johnson
       •
Jackels takes ill
       •
Scouting for the lumber company
       •
Clay and Shaw
       •
Cattle, bandits, and cheese
       •
Making cheese and butter
       •
Driving cattle
       •
Food and drink
       •
Steers among the stela
       •
Fresh beef in my honor

Chapter Five
Home on the Guatemalan Range
       •
Fattening cattle
       •
How we got Santa Rosa
       •
Thorns and ticks
       •
Planting grass and fences
       •
Dad says yes, I say no
       •
Wild cattle and horses
       •
Chasing a tapir
       •
German boy ropes a wild calf
       •
The German and his Indian girl
       •
Panajachel, Lake Atitlán
       •
Fording a stream
       •
Money

Chapter Six
The Big Depression
       •
End of the playhouse
       •
Santa Rita
       •
Breeding cattle
       •
Tricks of the trade
       •
Lead steers
       •
El Capitán
       •
Wild gators and hogs

Chapter Seven
Running the Line in Petén
       •
First trip
       •
Getting there
       •
First job for Shell
       •
Tax man
       •
Witch doctor
       •
Last run for Shell
       •
Poisonous frogs
       •
Scenery in the lower Petén
       •
Chiclet again
       •
Dog on the frontier
       •
Man on the frontier
       •
Little snake, big bite
       •
The mule
       •
Jaguars in Petén
       •
Huxtes
       •
Mazacuates
       •
Cucayos

 

 


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Resumen


Este libro es el primero de la serie Memorias y Documentos. Dicha serie consiste en textos autobiográficos de viajeros así como de inmigrantes que llegaron para radicarse en uno de los paises de Mesoamérica en el siglo XIX o inicios del XX. Estos relatos constituyen un valioso acerbo documental primario tanto para historiadores como para los interesados en relatos de viajeros e inmigrantes extranjeros en tierras mesoamericanas.

El presente volumen está basado en los recuerdos anecdóticos del ranchero norteamericano John W. Smith grabados por su esposa, Eva, hacia finales de la década de 1970. El relato abarca los años de infancia y adolecencia en Oklahoma, Texas, y Soconusco, a principios del siglo XX y concluye con la descripción de los primeros viajes de Smith a Petén, Guatemala, en busca de petróleo y caucho en la década de 1940 bajo contrato con compañías multi-nacionales norteamericanas.

Los dos primeros capítulos contienen anécdotas relacionadas con la infancia y adolescencia de Smith en ranchos ganaderos en Oklahoma, Texas y Soconusco, región en la costa pacífica del estado mexicano de Chiapas. Entre los temas tratados están la vida rústica de frontera, la topografía y ecología de las llanuras del medio oeste, experiencias con caballos, aventuras trasladando recuas de ganado de una región a otra, así como encuentros con indígenas de la región y recuerdos de los primeros años de escuela. Smith describe además sus impresiones del traslado de la familia a México en 1913, el viaje en tren pasando por El Paso, Ciudad México, Tehuantepec y finalmente el arribo a San Pedro, una hacienda ganadera situada en Soconusco. Smith narra ocurrencias de la vida cotidiana en la hacienda y sus viajes acompañando a su padre por la zona cafetalera de Tapachula y Comitán, al igual que sus encuentros con jaguares y gentes de la región.

En el tercer capítulo, Smith narra la experiencia de su familia con la Revolución mexicana. En 1914, tras la ocupación de Veracruz por las tropas estadounidenses, el gobierno mexicano ordenó el internamiento de los ciudadanos norteamericanos radicados en México en un campo de concentración en Ciudad México. Un pelotón de policías rurales se desplazó a la hacienda de San Pedro con órdenes de capturar a la familia Smith y a otras de la vecindad. John Smith y su padre se defendieron con armas de fuego y al cabo de la refriega tres de los rurales quedaron muertos. Este incidente obligó a la familia a abandonar la hacienda y eventualmente a radicarse en Guatemala.

Los cuatro últimos capítulos del libro se ocupan de las vivencias de Smith en Guatemala. Smith, con sus padres y hermanos, continuó dedicado a la actividad tradicional de la familia, o sea, al negocio de la compra y venta de ganado vacuno en varias haciendas de la costa pacífica de Guatemala. Entre los muchos relatos de Smith destacan sus experiencias como cuidador de caballos, administrador de fincas, empleado en una compañía maderera norteamericana, conductor de recuas de ganado desde Nicaragua y Honduras y administrador de las extensas propiedades de la familia. La memoria concluye con los primeros viajes de Smith al Petén como empleado de las compañías Shell y Chiclets en busca de petróleo y caucho en la década de 1940.

En la breve introducción a la memoria, Christopher Lutz menciona que John Smith, luego de completar sus actividades en el Petén, se radicó eventualmente en La Antigua Guatemala, donde se encargó de la construcción del hotel Antigua. Aquí se casó con Eva en 1964 y falleció en 1986. Lutz subraya el carácter puramente anecdótico de la memoria y la falta de análisis histórico-cultural de los hechos narrados por Smith.

Sin embargo, las anécdotas narradas por Smith contienen datos valiosos sobre un periodo importante en la historia económica y política de México y Centroamérica. La experiencia de la familia de John Smith es ilustrativa del proceso de expansión del capital y personal norteamericano hacia regiones mesoamericanas en la primera mitad del siglo XX. Ofrece información valiosa sobre el papel de los inmigrantes norteamericanos en el desarrollo de la economía de exportación, en particular del sector agropecuario en las llanuras de la costa pacífica de Soconusco y Guatemala, así como sobre las actividades pioneras de compañías multi-nacionales norteamericans en la región selvática del Petén.

 

 

 


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Abstract


This book is the first in the series of Memorias y Documentos (Memoirs and Documents) which consists of autobiographical texts of travelers and immigrants who came to settle in countries of Mesoamerica in the nineteenth or early twentieth century. These accounts constitute important documentary sources for the historian and those interested in accounts from travelers and foreign immigrants to the Mesoamerican region.

The volume is based on the anecdotal memories of the North American rancher John W. Smith as recorded by his wife, Eva, in the late 1970s. The account comprises his childhood and teenage years in Oklahoma, Texas, and Soconusco at the beginning of the twentieth century and concludes with the description of the first trips Smith made to El Petén, Guatemala in search of oil and rubber in the 1940s when he was under contract with multinational North American companies.

The first two chapters include anecdotes from Smith’s early years in cattle ranches in Oklahoma, Texas, and Soconusco, a region on the Pacific coast in the Mexican state of Chiapas. Among the topics discussed are rustic frontier life, topography and ecology of the mid-western plains, experiences with horses, adventures on cattle drives from one region to another, and encounters with the indigenous of the region and memories of the first school years. Smith describes his impressions of his family’s move to Mexico in 1913, a train trip passing through El Paso, Mexico City, Tehuantepec, and final arrival in San Pedro, a cattle ranch located in Soconusco. Smith recounts daily events at the ranch, his travels when he accompanied his father through the coffee-growing region of Tapachula and Comitán, and his encounters with jaguars and people of the region.

In the third chapter Smith talks about the experience of his family with the Mexican Revolution. In 1914, after Veracruz had been occupied by North American troops, the Mexican government ordered the internment of North American settlers in Mexico in a concentration camp in Mexico City. A rural police squad was despatched to the ranch San Pedro, ordered to capture the Smith family and other residents there. John Smith and his father defended themselves with firearms and at the end of the scuffle three policemen were dead. This incident forced the family to abandon the ranch and eventually settle in Guatemala.

The four last chapters of the book are about Smith’s life in Guatemala. Smith, with his parents and siblings, continued to work in his family’s traditional trade, the business of buying and selling cattle at various ranches on Guatemala’s Pacific coast. Smith’s many stories tell of his experiences as a horse herder, farm manager, employee of a North American lumber company, conductor of cattle drives from Nicaragua and Honduras, and as administrator of extensive family properties. The memoir concludes with the first trips Smith made to El Petén as an employee for Shell and a Chiclet (chewing gum) company exploring for oil and rubber in the 1940s.

In the short introduction to this memoir, Christopher Lutz mentions that John Smith, after his activities in El Petén, eventually settled in Antigua, Guatemala where he built the hotel Antigua. He married Eva in 1964 and passed away in 1986. Lutz emphasizes the purely anecdotal nature of the memoir and the lack of historical and cultural analysis of the facts in Smith’s narration.

However, the stories Smith tells contain valuable information about an important time in the economic and political history of Mexico and Central America. The experience of John Smith and his family illustrates the expansion process of North American capital and people into the Mesoamerican regions at the first half of the twentieth century. It offers important information about the role North American immigrants played in the development of the export economy, particularly the farming sector of the Pacific coastal plains of Soconusco and Guatemala and also about the pioneering activities of multi-national North American companies in the forest region of El Petén.

 


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